วันนี้กระทรวงกลาโหมสหรัฐประกาศสัญญาให้ Lockheed Martin ทำการผลิต F-16 ต่ออีก 10 ปีที่ราคาคงที่เพื่อขายให้กับลูกค้าต่างชาติตามโครงการ FMS (Foreign Military Sale) ซึ่งคาดการณ์กันว่าจะรวมถึงสัญญาการจัดหา F-16 Block 70 ของกองทัพอากาศไต้หวันจำนวน 66 ลำด้วย

ไต้หวันมี F-16 ประจำการจำนวนราว 144 ลำ และมีความต้องการจัดหา F-16 เพิ่มเติมมาโดยตลอด แต่ประสบปัญหาที่สำคัญคือ รัฐบาลสหรัฐไม่ต้องการขายให้เนื่องจากไม่ต้องการผิดใจกับจีนที่มักจะต่อต้านอย่างรุนแรงเวลาสหรัฐขายอาวุธให้ไต้หวัน แต่ในช่วงหลัง โดยเฉพาะในสมัยของประธานาธิบดีทรัมป์ซึ่งเป็นสายอนุรักษ์นิยมสุดขั้ว รัฐบาลสหรัฐค่อนข้างวางตัวเป็นปฏิปักษ์อย่างชัดเจน ทั้งในเรื่องสงครามการค้า ทะเลจีนใต้ และความมั่นคงทางเทคโนโลยีเกี่ยวกับอุปกรณ์โทรคมนาคมที่สหรัฐมีมาตรการหลายอย่างลงโทษจีนมาโดยตลอด

และดูเหมือนไต้หวันจะใช้โกาสนี้ในการพยายามล็อบบี้จนสหรัฐอนุมัติการขาย F-16 Block 70 รุ่นใหม่ล่าสุดให้กับไต้หวัน โดยรัฐบาลสหรัฐแจ้งต่อสภาคองเกรสตั้งแต่ปีที่แล้ว และค่อนข้างชัดเจนว่าสัญญาน่าจะได้รับการลงนามและดำเนินการในปีนี้ ซึ่งสัญญานี้ถูกประกาศเพียงสองวันหลังจากรัฐมนตรีสาธารณสุขของสหรัฐเดินทางไปเยือนไต้หวัน นับเป็นตัวแทนระดับสูงที่สุดของสหรัฐที่เดินทางไปเยือนไต้หวันนับตั้งแต่สหรัฐเปลี่ยนมารับรองรัฐบาลคอมมิวนิสต์ในจีนและตัดความสัมพันธ์ทางการทูตกับไต้หวันเมื่อหลายสิบปีก่อน

และเมื่อไม่กี่วันที่ผ่านมา มีรายงานว่า F-16 ของไต้หวันบินขึ้นสกัดกั้นเครื่องบินขับไล่ J-11 และ J-10 ของจีนจำนวน 20 ลำ ซึ่งทำการฝึกบินอยู่ในบริเวณใกล้เคียงกับเส้นแบ่งเขตแดนระหว่างสองชาติ และมีเครื่องบินขับไล่ของจีนบางส่วนบินข้ามเส้นดังกล่าว นอกจากนั้นไต้หวันยังใช้เรดาร์ของระบบป้องกันภัยทางอากาศติดตามเป้าหมายของเครื่องบินขับไล่จีนเป็นครั้งแรก โดยโฆษกกระทรวงกลาโหมของไต้หวันประกาศว่าการดำเนินการดังกล่าวเป็นการแสดงให้เห็นว่าไต้หวันพร้อมที่จะผลักดันจีนออกจากน่านฟ้าไต้หวัน หลังจากที่เครื่องบินขับไล่ของจีนรุกล้ำน่านฟ้าไต้หวัน

F-16 Block 70 ของไต้หวันจะติดตั้งเรดาร์ APG-83 Active Electronically Scanned Array (AESA) รุ่นใหม่ล่าสุด ระบบป้องกันตัวในภาวะสงครามอิเล็กทรอนิกส์ AN/ALQ-211 หมวกบินติดศูนย์เล็ง Joint Helmet Mounted Cueing Systems (JHMCS) II วิทยุสื่อสาร ARC-238 ระบบพิสูจน์ฝ่าย APX-126 Advanced Identification Friend or Foe ระบบนำร่องและนำวิถี LN-260 Embedded GPS/INS รวมถึงระบบสนับสนุน ระบบวางแผนภารกิจ การทดสอบ การส่งกำลังบำรุง และระบบอื่น ๆ อีกหลายรายการ

ที่ผ่านมา ไต้หวันได้จัดหาอุปกรณ์ในการปรับปรุง F-16A/B จำนวน 144 ลำให้เป็นมาตรฐาน F-16V ภายในปี 2023 รวมมูลค่า 5 พันล้านเหรียญสหรัฐ และซื้อรถถังหลัก M1A2T Abrams จำนวน 108 คัน มูลค่าราว 2 พันล้านเหรียญสหรัฐ และจรวดต่อสู้อากาศยานประทับบ่า FIM-92 Stinger อีกราว 250 นัด พร้อมทั้งเปิดตัวโครงการการพัฒนาเครื่องบินฝึกขั้นสูงภายในประเทศอีกด้วย

ทั้งนี้ ต้องจับตาว่าจีนจะมีปฏิกิริยาตอบโต้อย่างไรต่อสัญญาในครั้งนี้ หลังจากที่เคยออกมาแถลงประฌามเมื่อปีก่อนว่าการขาย F-16 เป็นการแสดงให้เห็นว่าสหรัฐละเมิดหลักการจีนเดียวอย่างร้ายแรง

อ่านข่าวจีนคัดค้านการขาย F-16 ให้ไต้หวันเมื่อปีที่แล้ว

เอกสารของ DSCA ระบุรายละเอียดอุปกรณ์ของ F-16V ของไต้หวัน